De meerderheid van de bevolking (meer dan 92%) bestaat uit Azeri’s, die een cultuur delen die erg lijkt op Turkije. Etnische Azeri’s vormen ook een aanzienlijk deel van de Iraanse bevolking, hoewel de invloed van de Russische en Perzische cultuur in de loop van de tijd enige verschillen veroorzaakte tussen de Azeri’s van Azerbeidzjan en de Azeri’s van Iran. In het bijzonder hebben bijna twee eeuwen Russische en Sovjet-heerschappij een zeer liberale houding ten opzichte van de islam gebracht onder de Azeri’s van Azerbeidzjan, die niettemin voornamelijk sjiitische moslims blijven.

Na de onafhankelijkheid in 1991 heeft Azerbeidzjan westerse bedrijven in staat gesteld hun uitgebreide energiebronnen te ontwikkelen en de olieproductie is omhooggeschoten, vooral sinds het midden van de jaren 2000. Ondanks deze en gerelateerde investeringen blijft het grootste deel van de nieuw gevonden rijkdom in handen van een paar mensen. Terwijl het centrum van Baku bloeit met nieuwe gebouwen en een groeiende middenklasse, blijft een groot deel van het platteland van het land arm en relatief onderontwikkeld. De regering blijft sterk autocratisch.