In de oudheid maakte het huidige Kroatië deel uit van de regio’s Illyrië en Dalmatië. Deze regio kwam onder Romeinse controle en werd vanaf 27 voor Christus een provincie die bekend stond als Illyricum. In de 5e eeuw raakte Rome in verval en grepen de Ostrogoten een kans om het gebied voor een korte periode te regeren. De Avaren arriveerden kort daarna en namen het land op in de Avar Khaganate.

In de vroege 7e eeuw kwamen de Kroaten en versloegen de Avaren en vormden twee hertogdommen: Kroatië en Pannonia. De oprichting van de Trpimirović-dynastie rond 850 versterkte het Dalmatische Kroatische hertogdom, dat samen met het Pannonische vorstendom in 925 onder koning Tomislav een koninkrijk werd. Het onafhankelijke Kroatische koninkrijk duurde tot 1102 toen Kroatië, na een reeks dynastieke strijd, een persoonlijke unie met Hongarije aanging, met een Hongaarse koning die over beide landen regeerde. In 1526, na de Slag bij Mohács, waarin Hongarije een catastrofale nederlaag leed tegen de Ottomaanse Turken, verbrak Kroatië de relatie met Hongarije en het parlement (Sabor) stemde om een ​​nieuwe persoonlijke unie met de Habsburgse monarchie te vormen. Kroatië bleef een autonoom koninkrijk binnen de Habsburgse staat (en later Oostenrijk-Hongarije)) tot de ontbinding van het rijk na de nederlaag in de Eerste Wereldoorlog.

In 1918 sloot een kortstondige staat van Slovenen, Kroaten en Serviërs (gesneden uit Zuid-Slavische delen van Oostenrijk-Hongarije) zich aan bij het Koninkrijk Servië om het Koninkrijk van Serviërs, Kroaten en Slovenen te vormen, dat later in 1929 omgedoopt werd tot Joegoslavië. de staat was unitaristisch van karakter en wist alle historische grenzen binnen zijn nieuwe territoriale indeling, wat resulteerde in een sterke beweging voor meer autonomie voor Kroatië. Dit werd bereikt in 1939, slechts enkele dagen voor het begin van de Tweede Wereldoorlog, toen Kroatië binnen Joegoslavië een brede autonomie kreeg als Banovina van Kroatië. Toen de As-mogendheden Duitsland en Italië Joegoslavië binnenvielen in 1941, werd de staat ontbonden, delen van de staat geannexeerd aan Duitsland en Italië, en marionettenregeringen geïnstalleerd in Kroatië en Servië. Na de splitsing van 1941 tussen de Partizanen en de Chetniks in Servië, de Chetnik-groepen in centraal, oostelijk, en het noordwesten van Bosnië bevonden zich tussen de Duitse en Ustaše (NDH) -troepen aan de ene kant en de partizanen aan de andere kant. Vrijwel onmiddellijk ontstond er een sterke verzetsbeweging onder leiding van de communistische leider Josip Broz “Tito” (wiens vader een Kroaat was), die brede steun van het volk kreeg. De door Ustasa geleide nazi-marionettenstaat, de onafhankelijke staat Kroatië – die het grootste deel van het huidige Kroatië, heel Bosnië en Herzegovina en een klein deel van Servië omvatte – had een bevolking van ongeveer zes miljoen mensen, waaronder ongeveer 3,5 miljoen Kroaten, 1,8 miljoen Serviërs en 700.000 Bosniërs. Naar het voorbeeld van de nazi-wetten van Neurenberg heeft de NDH in april 1941 wetgeving aangenomen tegen ‘niet-arische’ joden en Roma. Nadat het concentratiekamp Jasenovac in 1941 was opgericht, uitsluitend door het regerende Ustaše-regime in plaats van door nazi-Duitsland zoals in de rest van bezet Europa, in haar visie op een etnisch zuivere staat – met Bosniërs beschouwd als Kroaten van het moslimgeloof – ging de NDH zich richten op Serviërs en twee minderheden, joden en Roma en anderen werden vermoord omdat ze antifascisten waren, maar ook echte of vermoedelijke politieke vijanden. In de jaren 2000 begon de Jasenovac Memorial Site te werken aan een lijst van alle gevangenen die in het kamp werden gedood of stierven, met behulp van bestaande namenlijstjes, documenten, bevestigingen van sterfgevallen en verificaties door familieleden. De Memorial-site heeft tot nu toe de meest uitgebreide naam-op-naamlijst samengesteld, met in totaal 83.145 slachtoffers. Gesorteerd op etniciteit, heeft de lijst 47.627 Serviërs, 16.173 Roma en 13.116 Joden, terwijl Kroaten, Bosniërs en anderen vormen het totale aantal. Hoewel de Memorial Site zelf zegt dat het aantal niet definitief is, en de mogelijkheid toegeeft dat er geïsoleerde fouten in de lijst staan, is het van mening dat het totale dodental binnen zijn schatting van tussen de 80.000 en 100.000 mensen ligt. Begin 1945 trok het NDH-leger zich terug naar Zagreb met Duitse en Kozakken. Ze waren overweldigd en de opmars van de partizanen van Tito, vergezeld door het Rode Sovjetleger, veroorzaakte een massale terugtrekking van de Ustaše richting Oostenrijk. Het Britse leger weigerde hen echter de toegang en droeg ze over aan de Partizaanse strijdkrachten, waarmee de repatriëring van Bleiburg begon. Hoewel NDH (1941–1945) deel uitmaakte van de geschiedenis van Kroatië,

Het einde van de Tweede Wereldoorlog resulteerde in de oprichting van de Democratische Republiek Joegoslavië, die later de Socialistische Federale Republiek Joegoslavië werd, met de grondwet van 1946 die de Volksrepubliek Kroatië en de Volksrepubliek Bosnië en Herzegovina officieel twee van de zes deelrepublieken van de nieuwe staat. Communistisch Joegoslavië werd gevormd en Tito werd “president voor het leven”. Tito regeerde met een sterke hand en gebruikte politieke repressie en geheime politie om separatistische gevoelens te onderdrukken, met als officieel motto van het nieuwe land “Broederschap en Unie”. Maar omdat Joegoslavië niet tot het Warschaupact behoorde, nadat het in 1948 de politieke banden met de USSR had verbroken,

Na de dood van Tito in 1980 leidde de verzwakking van de politieke repressie tot een periode van politieke instabiliteit. Geconfronteerd met de opkomst van het nationalistische sentiment, een recessie van tien jaar en de verzwakking van de communistische greep op de macht aan de vooravond van de val van het communisme in Oost-Europa, werden in bijna Joegoslavië in bijna 45 jaar de eerste vrije verkiezingen gehouden. In januari 1990 brak de Communistische Partij langs nationale lijnen uiteen, waarbij de Kroatische en Sloveense delegaties een lossere federatie eisten, terwijl de Servische kant, onder leiding van Milošević, zich ertegen verzette, wat leidde tot een toename van de interetnische spanningen. Eind april en begin mei 1990 werden in Kroatië de eerste verkiezingen met meerdere partijen gehouden, waarbij de overwinning van Franjo Tuđman en de grondwetswijzigingen in 1990 de Socialistische Republiek Kroatië veranderden in de Republiek Kroatië. Nationalistische Serviërs in Kroatië boycotten de Kroatische Sabor en grepen de controle over het door Serviërs bewoonde gebied, creëerden wegblokkades en stemden ervoor dat die gebieden autonoom werden. De Servische “autonome oblasts” zouden al snel meer en meer gericht worden op het bereiken van onafhankelijkheid van Kroatië. Dit leidde tot een open oorlog in Kroatië en later in Bosnië en Herzegovina, en medio 1991 was de Kroatische Onafhankelijkheidsoorlog al begonnen.

Kroatië werd voor het eerst erkend als een onafhankelijke staat op 26 juni 1991 door Slovenië, dat op dezelfde dag als Kroatië onafhankelijk verklaarde. Maar op 29 juni stemden de Kroatische en Sloveense autoriteiten in met een moratorium van drie maanden op de onafhankelijkheidsverklaring, in een poging de spanningen te verminderen. Op 8 oktober 1991 verbrak het Kroatische parlement alle resterende banden die hun onafhankelijkheid van Joegoslavië verklaarden. Servisch gecontroleerde gebieden van Kroatië maakten deel uit van de drie “Servische autonome oblasts”, later bekend als de Republiek Servische Krajina, waarvan het grootste deel pas in 1995 onder Kroatische controle zou staan.

Ten slotte werd de Kroatische onafhankelijkheid internationaal erkend in januari 1992, toen zowel de Europese Economische Gemeenschap als de Verenigde Naties Kroatië diplomatieke erkenning verleenden en het land kort daarna werd toegelaten tot de Verenigde Naties. Vier jaar later, in 1995, eindigde de oorlog met een beslissende Kroatische overwinning in Operatie Storm. De huidige grenzen van Kroatië werden vastgesteld toen de resterende door Serviërs bezette gebieden in Oost-Slavonië overeenkomstig de Erdut-overeenkomst van november 1995 in Kroatië werden hersteld en het proces in januari 1998 werd afgerond. De verjaardag van Operatie Storm wordt in Kroatië gevierd als Thanksgiving Day elke 5 augustus.

Na een periode van versnelde economische groei eind jaren negentig en 2000 trad Kroatië toe tot de NAVO in 2009 en de Europese Unie in 2013. Kroatië is vandaag de dag een functionerende liberale democratie, met een vrijemarktsysteem en een robuuste verzorgingsstaat.