Laos zit tussen de veel grotere buren. Het werd opgericht als een entiteit in 1353, toen krijgsheer Fa Ngum zichzelf de koning van Lane Xang (“Million Elephants”) noemde . Het koninkrijk begon als een Khmer- vazalstaat. Na een opvolgingsgeschil splitste het koninkrijk zich in 1694 in drieën en werd uiteindelijk stukje bij beetje verslonden door de Siamees, de laatste fragmenten die in 1885 instemden met de Siamese bescherming.

Het gebied ten oosten van de Mekong werd echter al snel uit Siam teruggedrongen door de Fransen, die een bufferstaat wilden om Vietnam te beschermen, en richtten Laos in 1907 op als een verenigd gebied. Het werd kort bezet door Japan in 1945 en een een conflict van drie decennia werd uitgelokt toen Frankrijk zijn kolonie wilde heroveren. De oorlog werd in 1953 volledig onafhankelijk en ging verder tussen verschillende facties, waarbij de communistische en Noord-Vietnam-geallieerde Pathet Lao worstelde om de Frans-leunende monarchie omver te werpen. Tijdens de oorlog in Vietnam (1964-1973) leidde deze alliantie ertoe dat de Verenigde Staten 1,9 miljoen ton bommen op Laos gooiden, voornamelijk in het noordoostelijke bolwerk van de Pathet Lao: ter vergelijking: tijdens alle gevallen viel 2,2 miljoen ton op Europa tijdens Tweede Wereldoorlog.

In 1975, na de val van Saigon, nam de communistische Pathet Lao de controle over Vientiane over en beëindigde een zes eeuwen oude monarchie. Nauwere banden met Vietnam en socialisatie werden vervangen door een geleidelijke terugkeer naar particuliere ondernemingen, een versoepeling van de wetten op buitenlandse investeringen en toelating tot de ASEAN in 1997.

Ondanks dat het slechts een uur vliegen is van de drukte van Bangkok , is het leven in Laos op vrijwel dezelfde manier doorgegaan als honderden jaren, hoewel de dingen nu langzaam beginnen te veranderen. Halverwege de jaren negentig keerde de regering haar standpunt ten aanzien van het toerisme om en riep vervolgens 1998 uit tot “Visit Laos Year”. Sindsdien neemt het toerisme in Laos elk jaar toe.

In 2017 zijn Laos en China begonnen met de bouw van een hogesnelheidstrein die Kunming met Vientiane verbindt . Na voltooiing zal de spoorverbinding naar verwachting een dramatische impact hebben op het land; Kunming zelf heeft een bevolking die 8 keer groter is dan Vientiane, en in feite vergelijkbaar met de hele bevolking van Laos, terwijl alleen de provincie Yunnan een bevolking heeft die ongeveer 7 keer groter is dan de bevolking van Laos. Het is waarschijnlijk dat het toerisme in het land drastisch zal veranderen, en het woord “vergeten” dat wordt gebruikt om Laos te beschrijven, zal zelf een vergeten herinnering worden.