De eerste vermeldingen van Singapore in geschreven historische documenten gaan terug tot de tweede en derde eeuw, waar een vage verwijzing naar de locatie werd gevonden in Griekse en Chinese teksten, respectievelijk onder de namen Sabana en Pu Luo Chung. Volgens de legende landde Srivijayan- prins Sang Nila Utama in de 13e eeuw op het eiland en toen hij een vreemd wezen zag waarvan hij dacht dat het een leeuw was, besloot hij een nieuwe stad te stichten die hij Singapura noemde , Sanskriet voor Lion City . Helaas zijn er nooit leeuwen geweest in de buurt van Singapore of elders op Malaya, dus het mysterieuze beest was waarschijnlijk een tijger of een everzwijn.

Meer historische gegevens geven aan dat het eiland minstens twee eeuwen eerder was gesticht en bekend stond als Temasek , Javaans voor “Sea Town”, en een belangrijke haven voor het SumatraanseSrivijaya-koninkrijk. Srivijaya viel echter rond 1400 en Temasek, gehavend door de ruziënde koninkrijken van Siam en de Javaanse Majapahit, raakte in de vergetelheid. Als Singapura herwon het vervolgens kort zijn belang als handelscentrum voor het Melaka Sultanaat en later het Johor Sultanaat. Echter, Portugese overvallers vernietigden toen de nederzetting en Singapura vervaagde opnieuw in de vergetelheid.

Het verhaal van Singapore zoals we het nu kennen, begon dus in 1819, toen Sir Thomas Stamford Raffles een deal sloot met een troonopvolger van het Sultanaat van Johor : de Britten zouden zijn claim steunen in ruil voor het recht om een ​​handel op te zetten post op het eiland. Hoewel de Nederlanders aanvankelijk protesteerden, werd in 1824 een Anglo-Nederlands verdrag ondertekend dat de Maleisische wereld scheidde in Britse en Nederlandse invloedssferen (resulterend in de huidige grenzen tussen Maleisië , Indonesië en Singapore-Indonesië). Dit verdrag maakte een einde aan het conflict. De Nederlanders deden afstand van hun aanspraak op Singapore en gaven hun kolonie in Malakka af aan de Britten, in ruil voor de Britten die hun koloniën op Sumatra aan de Nederlanders zouden afstaan.

Goed geplaatst bij de ingang van de Straat van Malakka, aan weerszijden van de handelsroutes tussen China, India, Europa en Australië, wilde Raffles Singapore een vrije haven noemen , zonder heffingen op de handel. Terwijl handelaren massaal vluchtten om aan zware Nederlandse belastingen te ontsnappen, groeide de handelspost al snel uit tot een van de drukste van Azië en trok het mensen van heinde en verre aan. Samen met Penang en Malakka werd Singapore een van de Straits Settlements en een juweel in de Britse koloniale kroon. Het economische fortuin kreeg een verdere boost toen palmolie en rubber uit andere delen van Maleisië werden verwerkt en via Singapore werden verscheept. In 1867 werden de Straits Settlements afgesplitst van Brits-Indië en omgevormd tot een direct geregeerde Kroonkolonie.

Toen de Tweede Wereldoorlog uitbrak, werd Fort Singapore gezien als een formidabele Britse basis, met enorme marinefortificaties die bescherming bieden tegen aanvallen over zee. Maar niet alleen ontbrak het fort aan een vloot – aangezien de meeste schepen vastzaten om Groot-Brittannië tegen de Duitsers te verdedigen – maar de Japanners kozen er wijselijk voor om Malaya per fiets over te steken. Ondanks het haastig omdraaien van hun artillerie, was dit iets waar de Britten zich niet op hadden voorbereid, en op 15 februari 1942 gaf Singapore, na minder dan een week vechten, een schandelijke bevoorrading, en gaf zich schandelijk over en de voormalige heersers van de kolonie werden naar de Changi-gevangenis overgebracht. Hoewel tienduizenden omkwamen tijdens de daaropvolgende brute bezetting, was de terugkeer van de Britten in 1945 triomfalistisch.

Toegegeven zelfbestuur in 1955, sloot Singapore zich kort aan bij de Maleisische Federatie in 1963 toen de Britten vertrokken, maar werd verdreven in de nasleep van twee bloedige raciale rellen in 1964, omdat de stad met de Chinese meerderheid werd gezien als een bedreiging voor de Maleisische dominantie. Toen het eiland op 9 augustus 1965 onafhankelijk werd, werd Singapore het enige land in de geschiedenis van de moderne wereld dat onafhankelijk werd tegen zijn eigen wil. De daaropvolgende 31 jaar van ijzeren heerschappij door wijlen premier Lee Kuan Yew zag de economie van Singapore groeien, waarbij het land ondanks een gebrek aan natuurlijke hulpbronnen snel een van de rijkste en meest ontwikkelde van Azië werd, waardoor het een plaats verdiende als een van de de vier Oost-Aziatische tijgers . Nu geleid door Lee’s zoonLee Hsien Loong , de regerende People’s Action Party (PAP), blijft het politieke toneel domineren met 83 van de 89 zetels in het parlement. De maatschappelijke beperkingen zijn echter versoepeld, terwijl de regering probeert haar bezadigde imago van zich af te schudden, en het valt nog te bezien hoe de delicate evenwichtsoefening tussen politieke controle en sociale vrijheid zal uitpakken.

In de moderne tijd heeft Singapore geprobeerd zichzelf te positioneren als een neutrale staat die de belangen van grote wereldmachten als de Verenigde Staten en China in evenwicht houdt. Dit heeft Singapore tot een populair alternatief voor Zwitserland gemaakt voor diplomatiek gevoelige gesprekken tussen buitenlandse leiders, zoals de ontmoeting tussen de Chinese president Xi Jinping en de Taiwanese president Ma Ying-jeou in 2015, en de ontmoeting tussen de Amerikaanse president Donald Trump en de Noord-Koreaanse leider Kim Jong -un in 2018